Au-delà de la performance économique – l’Europe a besoin de laisser libre cours à la créativité.

February 16, 2007

Je me suis souvent demandée pourquoi, malgré le degré élevé de protection de l’emploi, de culture égalitaire et sociale, de « pouponnage social » (35 heures, emplois-jeunes, cheques-resto, CDI ultra-réglementé, droit à ceci, droit à cela), les gens, en France et en Europe continentale sont si peu contents de leur vie, et, plus précisément, du volet qui détermine beaucoup tout le reste, leur vie professionnelle.

Ceci alors que mon expérience récente d’un Capitalisme Sauvage tel que pratiqué au Royaume-Uni, me dit qu’en général, les gens sont plus satisfaits, plus sereins, et plus optimistes. Je ne parle pas des Etats-Unis, d’où beaucoup d’Européens qui y émigrent pour travailler ne veulent plus revenir – sauf en vacances. Ce que je ressens là instinctivement est difficile à prouver, pas quantifiable et n’intéresse personne. Et pourtant, le fait est bien là.

Fort heureusement, Edmund Phelps, Lauréat du Prix Nobel d’Economie 2006, est venu à ma rescousse. Il a parlé au Forum de Paris lundi dernier, et publié un fascinant article dans le Wall Street Journal (thanks Fredrik Erixon et merci Econoclastes).

Pour commencer, Phelps ne nous apprend rien de bien nouveau : l’Europe continentale manque de culture entrepreneuriale – ce qui explique son absence de dynamisme et de performance économiques. Ca, ce n’est rien de nouveau. Notre cher ennemi George W. Bush nous a bien rappelé que « The French don’t know the word entrepreneur »… Là ou ça devient intéressant, c’est lorsque Phelps nous dit que ce n’est pas « the European social model » en lui-même, et notamment la protection sociale, qui sont en cause. Ce qui est en cause c’est son « modèle économique ». [Au contraire, vu la crise sociale aux Etats-Unis, un des remèdes proposés par un intellectuel contemporain des plus pro-capitalistes Martin Wolf du Financial Times est l’introduction d’un Etat-providence aux Etats-Unis ].

Phelps nous rappelle :

Productivity in the Continental Big Three–Germany, France and Italy–stopped gaining ground on the U.S. in the early 1990s, then lost ground as a result of recent slowdowns and the U.S. speed-up. Unemployment rates are generally far higher than those in the U.S., U.K., Canada and Ireland. And labor force participation rates have been lower for decades. Relatedly, the employee engagement and job satisfaction reported in surveys are mostly lower, too*

[Le blog d’econoclastes a publié il y a de cela un certain temps un long post sur les 35 heures, incluant une claire indication que les 35 heures ont réduit la satisfaction des Français au travail]

Sa thèse centrale est la suivante:

In my thesis, the Continental economies’ root problem is a dearth of economic dynamism–loosely, the rate of commercially successful innovation. A country’s dynamism, being slow to change, is not measured by the growth rate over any short- or medium-length span. The level of dynamism is a matter of how fertile the country is in coming up with innovative ideas having prospects of profitability, how adept it is at identifying and nourishing the ideas with the best prospects, and how prepared it is in evaluating and trying out the new products and methods that are launched onto the market.

There is evidence of such a dearth. Germany, Italy and France appear to possess less dynamism than do the U.S. and the others. Far fewer firms break into the top ranks in the former, and fewer employees are reported to have jobs with extensive freedom in decision-making–which is essential at companies engaged in novel, and thus creative, activity.

Further, I argue that the cause of that dearth of dynamism lies in the sort of “economic model” found in most, if not all, of the Continental countries. A country’s economic model determines its economic dynamism. The dynamism that the economic model possesses is in turn a crucial determinant of the country’s economic performance: Where there is more entrepreneurial activity–and thus more innovation, as well as all the financial and managerial activity it leads to– there are more jobs to fill, and those added jobs are relatively engaging and fulfilling. Participation rises accordingly and productivity climbs to a higher path. Thus I see the sort of economic model operating in the Continental countries to be a major cause– perhaps the largest cause–of their lackluster performance characteristics.

Enfin, pour nous rappeler dans quel état mental se trouvent les travailleurs Européens, voici quelques étonnantes statistiques sur nos valeurs (dont on parle beaucoup en période pré-électorale française):

The values that might impact dynamism are of special interest here. Relatively few in the Big Three report that they want jobs offering opportunities for achievement (42% in France and 54% in Italy, versus an average of 73% in Canada and the U.S.); chances for initiative in the job (38% in France and 47% in Italy, as against an average of 53% in Canada and the U.S.), and even interesting work (59% in France and Italy, versus an average of 71.5% in Canada and the U.K). Relatively few are keen on taking responsibility, or freedom (57% in Germany and 58% in France as against 61% in the U.S. and 65% in Canada), and relatively few are happy about taking orders (Italy 1.03, of a possible 3.0, and Germany 1.13, as against 1.34 in Canada and 1.47 in the U.S.).

Apparemment, nous Européens préférons être « travailleur d’usine aliéné » de type Les Temps Modernes et tel que contesté par nos parents en 1968, que d’être payés pour ce qui importe vraiment : ce que nous créons, et ce que nous osons créer (ça s’appelle “prendre des initiatives”, “innover” et “entreprendre”)…

Un sérieux changement culturel s’impose. Mais je crains qu’en France, la campagne électorale n’indique pas que nous nous y dirigeons.

* C’est moi qui surligne

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